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维珍银河公司“太空船二号”再次触达太空

(来源:网站编辑 2019-02-27 23:57)
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[摘要]这是该公司第五次超音速动力试飞,在安全返回加州莫哈韦沙漠跑道之前,它达到了近89.6公里的高度。

腾讯科技讯 据国外媒体报道,在12月的第一次太空飞行之后,维珍银河在周五第二次将同一艘太空船送入大气层边缘。这一次,太空船比以前飞得更高、更快,而且机上有三名机组人员,而不是两名。

这次飞行标志着一种新的太空竞赛又向前迈进了一步,这场竞赛的目的是让普通公民(那些买得起机票的人)有机会离开我们的大气层。

这是该公司第五次超音速动力试飞,在安全返回加州莫哈韦沙漠跑道之前,它达到了近89.6公里的高度。宇航员训练师和微重力研究专家贝丝·摩西作为该公司的第一位太空试飞乘客一直在机舱里。

太空船二号(SpaceShipTwo)是一种亚轨道、火箭助推的太空飞机,它的另外一个名字是“VSS 联合号”,飞船于当地时间上午8点后不久升空。在一架更大的运输机下,它被空运了近一个小时,然后被释放。下一步,它的火箭点燃来推动这艘船和它的三名机组成员,直到天空变黑的地方。

在火箭发动机在上午9点前不久关闭之前,联合号达到了3马赫——声速的三倍。然后,这艘船滑行到海拔55.87英里的最高度。两个尾臂旋转到一个宛若有羽毛的位置,产生阻力,让船轻轻地落回大气中,最终滑向跑道。

维珍银河公司的首席执行官乔治·T·怀特赛斯(George T.Whiteside)说,对这艘太空船的研究不仅集中在该船的航迹上,还关注乘客的体验。

一切都很顺利,他说。“飞行员做得很好。”

这次飞行对英国亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)来说是一次成功,他于2004年创办了维珍银河公司。据报道,其他资助私人航天项目的亿万富翁包括经营SpaceX的埃隆·马斯克(Elon Musk)和“蓝色起源”(Blue Original)的幕后运营者杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)。

布兰森在周五的一份声明中说,“今天让摩西女士在机舱里飞行,确保我们的客户之旅和飞船本身一样完美,给我们这里所有期待自己体验太空的人带来了巨大的期待和兴奋。”

摩西女士的工作是评估乘客如何体验在客舱里的旅行。她观察到光线、温度和在零重力下移动的感觉。在飞机起飞后的一次采访中,她说感觉很舒服,景色也很美。

“这是激烈的,神奇的,平静的,几乎不像任何人能想象的,”她说。“下面的地球非常清澈明亮,太平洋上有一片美丽的蓝色海洋,山顶上有雪。”

哈佛史密斯天体物理学中心的天体物理学家乔纳森·麦克道尔(Jonathan McDowell)说,像这样的项目在测试旅游业的极限方面比推进科学研究更有用。他说,维珍公司的飞行可以用来进行微重力测试或设备检查。

“但在这个阶段,从科学家的角度来看,它相当于我们所说的探空火箭,”他说。“我们从20世纪40年代就开始这样做了。”

探空火箭是美国宇航局从1945年开始向大气层上层发送的收集数据和测试仪器的太空船,这是更先进的太空旅行的一个重要前奏。

美国宇航局确实通过其“飞行机会项目”参与了周五的飞行,该项目向维珍银河支付太空费用,让美国宇航局在联合号内进行研究。

太空船上的三个人——两名飞行员,大卫·麦凯(David Mackay)和迈克尔·马苏奇(Michael Masucci),以及摩西——获得了毕生难得的一个视角。

在飞行结束后的一次采访中,麦凯评论说,一旦大气层消失,天空变黑的速度很快。马苏奇说,看到一轮非常明亮的月亮,他感到非常惊讶。他们说这次飞行令人惊异,但并不可怕。

“如果你有充分的准备,你就不会感到害怕,”麦凯说。

对于维珍银河是否真的将人送上太空,仍有一些争论的余地。这艘飞船上一次达到51.4英里的高度,在它的两次太空旅行中,联合号的飞行高度都高于联邦航空局对太空起始位置的定义,但低于另一条被广泛接受的地球和太空之间的界线,即海拔约100公里的卡伦线(Kármán Line)。

无论如何,联合号已经飞得足够高了,飞行员们在大气层的边缘看到一片黑色的天空和一片蓝棕色的地球。(上述天体物理学家麦克道尔博士对卡伦线持怀疑态度,他认为,可以公平地说,联合号在最近的两次旅行中都达到了适当的高度)。

联合号是第一艘到达太空的维珍银河飞船,但它并不是第一艘到达太空的私人飞船。由Mojave AerSpace Ventures运营的另一艘船在大约15年前飙升至69.7英里的高度,该公司后来将其技术授权给了布兰森。

当时,人们预言这将是人类商业航天新时代的曙光。但随着时间的推移,热情逐渐消退。一些非宇航员被送往国际空间站,但商业飞行并未取得成果。接着就发生了一场悲剧性的挫折:2014年,上一艘太空船2号(SpaceShipTwo)发生了致命的坠机事故。调查人员发现,一名飞行员过早地解除了吊杆上的锁,导致太空船解体,导致一名飞行员死亡。

维珍银河公司预计将继续进行试飞,并在安全、高度和重量能力方面作出改进。目前还不清楚何时允许普通公民(包括600多名已经买了票的人)乘坐。

“这绝对不是十年,”维珍银河首席执行官怀特塞德说。“我们真的很接近了。”(腾讯科技审校/承曦)

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